EL CALICHE

EL CALICHE

LOS PRIMEROS AÑOS

LOS PRIMEROS AÑOS

El caliche es la materia prima de donde se extrae el salitre, constituido por una masa compuesta de nitrato de sodio mezclado con otras sales como cloruros y sulfatos y otras substancias terrosas. El mineral caliche del norte de Chile contiene los yacimientos de nitrato y yodo más grandes conocidos en el mundo y es la única fuente mundial de explotación comercial de nitrato natural.

La leyenda del caliche

Siglo XIV

A mediados del siglo XIV, un pequeño grupo de indios atacameños camina por el desierto desde su lugar de origen en la base de las montañas de la Cordillera de los Andes hacia el litoral para intercambiar productos con los lugareños de la costa. Esta actividad de trueque la realizan ocasionalmente y les permite disponer de algunos productos diferentes a los que ellos como criadores de auquénidos y recolectores habitualmente tienen.

 

Al término de la jornada, el jefe del grupo, un indio de más edad y experimentado, decide acampar para pasar la noche, buscando un sector rocoso que los proteja. Prenden una fogata con cactus y ramas secas que ellos mismos llevaban para pasar el frío nocturno del desierto que cala los huesos y su sorpresa es mayúscula cuando ven encenderse y chisporrotear el suelo y las piedras. Salen corriendo de ese lugar endemoniado dejando sus pertenencias botadas.

A la mañana siguiente vuelven a buscar sus cosas para continuar su viaje y el jefe ordena que uno de ellos tome algunos guijarros del lugar para contarles de esta aventura al resto de la tribu.

De vuelta en la tribu prueban con fuego nuevamente y se dan cuenta de que ciertas piedras tienen la propiedad de encenderse y avivar el fuego. Así es como se extiende entre los nativos de la zona el conocimiento de que algunas piedras tienen tan peculiar característica. Las denominan “cachi”, que en quechua significa “sal”, y que luego derivó al término “caliche”.

"Cachi"

Siglo XVI

Luego de la llegada de los españoles a inicios del siglo XVI, entre los cuales vienen religiosos cuya misión es evangelizar a los indios, estos se enteran de estas “piedras endemoniadas” y deciden viajar al desierto y visitar los lugares mencionados por los nativos para tomar muestras y estudiarlas

Sus conocimientos les permiten darse cuenta de que estas piedras contienen una sal similar a la que se usaba en la elaboración de la pólvora, pero sí de menor poder.

Hallazgo casual

Las muestras son desechadas en los alrededores de la misión donde estaban asentados y varias semanas después se percatan que la vegetación se torna exuberante en aquella parte donde fueron botadas las muestras, comparada con el resto de la flora. El conocimiento de las propiedades de combustión y aporte al desarrollo de las plantas ya era una realidad.

Nadie sabe si esta leyenda es cierta o no. Lo que sí está documentado es el interés en Europa por este material, a pesar de las dificultades que tenían los viajeros que no pertenecían al imperio español, el cual fue visitado y descrito por naturalistas y científicos en el siglo XVIII, cuando aún este territorio era una colonia, y posteriormente en el siglo XIX, luego de la Independencia, incluyendo una visita de Charles Darwin a la zona en una de las recaladas del barco en su viaje a las Islas Galápagos

¿De dónde se extrae el caliche?

Los yacimientos de nitrato se encuentran generalmente en los bordes de los salares,lo más generalmente en la vertiente Oeste, a una elevación de 1.000 a 1.200 metros sobre nivel del mar.

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Chuca

Panqueque

Costra

El caliche

20 a 50 cm

30 cm

30 a 60 cm

Hasta 2 m

Una mirada en 360º

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